De één vindt het dodelijk vermoeiend (moeten we dan altijd maar dóórgaan?) voor de ander is het hoopgevend (hoera, we zijn nog láng niet dood!): 80-somethings die elke week een marathon lopen, koningin paaldansen zijn of fit als een hoentje hun eigen bedrijf runnen.

Mij fascineert het. Deze super-agers (een uitdrukking die werd ‘uitgevonden’ door onderzoeker Marsel Mesulam) hebben niet een bovengemiddeld goed geheugen of scherpte in denken voor hun leeftijd, nee, ze concurreren op dit vlak makkelijk met een 25-jarige. Hoe kan dit?

Elke ochtend een sudokupuzzeltje maken is bij lange na niet genoeg

Braaf naar de sportschool, een berg havermout voor je ontbijt, niet te veel alcohol, goed slapen – allemaal best belangrijk, maar zeker niet allesbepalend. Dan zouden er veel meer super-agers zijn. En eigenlijk wil je die fles wijn per slot van rekening ook niet te vaak laten staan, het zou saai worden de komende 30 jaar.

Dan het mentale stuk: een no-brainer. Iedereen heeft er wel notie van genomen dat je je hersenen scherp moet houden. Je leest wat, blijft ‘actief bezig’.

Maar elke ochtend een sudokupuzzeltje maken is bij lange na niet genoeg. Je moet iets doen wat écht moeilijk is.

Emotionele brein

Professor Lisa Feldman Barret deed onderzoek naar hoe super-agers hun brein gebruiken. In het kort: in een MRI scanner keken ze naar welke cruciale delen van hun hersenen anders leken te zijn dan die van ‘gewone’ mensen.

De meeste onderzoekers zijn van mening dat je prefrontale cortex het belangrijkste deel is wanneer het om geheugen en alertheid gaat (voor degenen die ondanks de PR-tsunami het boek van Dick Swaab Wij zijn ons brein hebben kunnen weerstaan: dat is je rationele, cognitieve brein die het bewuste denkwerk doet).

Maar dat is niet wat het team van Barret vond in hun resultaten.

Super-agers zijn net mariniers: “Pijn is zwakheid die het lichaam verlaat”.

Zij zagen juist de meeste activiteit in het emotionele brein, dat naast je onbewuste waarnemingen en reacties verantwoordelijk is voor het ontwikkelen van taal, stress, de regulering van de organen en je zintuiglijke waarnemingen tot een coherente ervaring maakt.

Hoe dikker het weefsel in dit deel van je hersenen is, hoe beter je geheugen en aandachtsspanne op latere leeftijd zijn.

Waanzin & frustratie

Om dit cruciale deel van je hersenen te laten groeien en in vorm te houden moet je dingen blijven doen die echt moeite kosten. Waarvan je in eerste instantie zelfs gefrustreerd raakt, omdat het niet lukt zoals je wil.

Of waar je moe van wordt, omdat het veel inspanning kost.

Iets dat je tot wáánzin drijft, omdat je er geen grip op kijkt te krijgen.

Ga de confrontatie aan. En dan nog een beetje verder.

Wat is de laatste keer dat je iets hebt gedaan waarvoor je echt je mentale of fysieke grenzen moest verleggen?

Swahili

Hard werken, of dat nu fysiek of mentaal is zorgt in eerste instantie voor weerstand in je brein en je lichaam. Dus als je zit te ploeteren op de werkwoordvervoegingen in Swahili, of wanneer je na 30 baantjes in Zwembad de Driesprong hijgend aan de rand hangt, denk dan even aan het motto van de mariniers: pijn is zwakheid die het lichaam verlaat.

Super-agers zijn net mariniers. Ze blijven spiermassa opbouwen in hun hersenen.

Niet met sudokupuzzels of braintrainers, maar met dingen die je hersenen echt aan het werk zetten.

Dus: begin dit jaar met die cursus Japans, start je eigen bedrijf of neem cello-les.

Via: NY Times

Schrijf je in voor de ultieme survivalgids voor het leven na de 50

Geen garanties dat je het overleeft, maar een avontuur wordt het zeker!